Voir la catapulte des araignées mâles pour échapper au cannibalisme sexuel

Accouplement de deux araignées Philoponella prominens. Si le mâle est assez rapide, il se catapultera en toute sécurité.

Shichang Zhang

Certaines araignées femelles ont la réputation de faire des veuves en mangeant leurs compagnons après la copulation. Mais certaines araignées orb weaver mâles ont mis au point un mécanisme de survie spectaculaire : se catapulter en toute sécurité à grande vitesse.

Une équipe de chercheurs dirigée par l’écologiste Shichang Zhang de l’Université du Hubei en Chine a publié lundi une étude sur les fuites énergétiques des araignées dans la revue Current Biology.

Les araignées mâles Philoponella prominens orb weaver sont les kangourous du monde des arachnides.

“En utilisant un mécanisme qui n’avait pas été décrit auparavant, les araignées mâles utilisent une articulation dans leur première paire de pattes pour entreprendre immédiatement une action de catapulte en une fraction de seconde, se jetant loin de leurs partenaires à des vitesses impressionnantes cadencées jusqu’à 88 centimètres par seconde (cm/s)”, a déclaré Cell Press, l’éditeur de Current Biology, dans un communiqué de presse lundi.

Les chercheurs ont capturé vidéo de l’action de catapultage qui montre la méthode d’escapade rapide des mâles.

Les mâles qui ne se sont pas immédiatement catapultés après un rapport sexuel ont été attrapés et mangés « dans un acte de cannibalisme sexuel ». La découverte est survenue alors que l’équipe étudiait la sélection sexuelle chez les tisserands d’orbes, qui vivent ensemble dans de grandes communautés. Ils ont observé 155 accouplements réussis dont 152 se sont terminés par une catapulte vers la liberté. Les trois qui n’ont pas été catapultés sont devenus le dîner.

Pour tester les observations, les chercheurs ont empêché 30 mâles de se catapulter. Ces mâles sont également devenus le dîner.

“Les femelles peuvent utiliser ce comportement pour juger de la qualité d’un mâle pendant l’accouplement”, a déclaré Zhang. “Si un mâle ne pouvait pas effectuer de catapultage, alors tuez-le, et si un mâle pouvait le faire plusieurs fois, alors acceptez son sperme.”

C’est peut-être un monde d’araignées mangeuses d’araignées, mais au moins certains des arachnides ont découvert le secret de la survie. Cela nécessite des jambes solides et un bon timing, ce qui est un conseil de vie qui pourrait s’appliquer à beaucoup d’entre nous.

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