Une mystérieuse épidémie d’hépatite chez les enfants se développe, premier décès signalé

Agrandir / Lésions hépatiques chez un patient atteint d’hépatite C chronique active.

Selon l’Organisation mondiale de la santé, au moins un enfant est décédé d’une inflammation inexpliquée du foie dans une épidémie internationale croissante de cas d’hépatite déroutants chez les enfants.

Le décompte de l’épidémie a atteint plus de 170 cas dans 12 pays et devrait continuer de croître. Au moins 17 enfants, soit 10 % des cas, ont eu besoin d’une greffe de foie. L’âge des enfants touchés varie d’un mois à 16 ans, bien que la majorité soient des enfants de moins de 10 ans et beaucoup de moins de 5 ans.

Au cours du week-end, l’OMS a signalé 114 cas au Royaume-Uni, 13 en Espagne, 12 en Israël, six au Danemark, moins de cinq en Irlande, quatre aux Pays-Bas, quatre en Italie, deux en Norvège, deux en France, un en Roumanie et un en Belgique. L’OMS a également noté neuf cas aux États-Unis, tous en Alabama. Mais deux cas supplémentaires ont été signalés en Caroline du Nord la semaine dernière, portant le total américain à au moins 11. Deux des cas américains ont entraîné des greffes.

L’OMS n’a pas indiqué l’âge ou la nationalité de l’enfant décédé, mais aucun décès n’a été signalé aux États-Unis.

Mystère médical

Bien que le nombre global de cas puisse sembler faible, une inflammation hépatique sévère (ou hépatite) est rare chez les jeunes enfants. Les responsables de la santé en Écosse – qui ont d’abord tiré la sonnette d’alarme sur les cas inexpliqués – ont réalisé que quelque chose n’allait pas lorsqu’ils ont vu 13 cas d’hépatite grave chez des enfants rien qu’en mars et avril. Habituellement, l’Écosse enregistre moins de quatre cas de ce type sur une année entière.

Des experts de la santé du monde entier s’efforcent de comprendre ce qui cause les lésions hépatiques graves. Les enfants affectés ont toujours été testés négatifs pour les virus qui attaquent le foie, à savoir les virus de l’hépatite A, B, C, D et E. Jusqu’à présent, il n’y a pas de lien clair entre les cas, ni d’association avec les voyages, ni de lien clair avec un exposition environnementale, médicamenteuse ou alimentaire. La grande majorité des cas n’avaient pas reçu de vaccins COVID-19, ce qui exclut cette possibilité.

Le principal suspect continue d’être un adénovirus, bien que la famille commune de virus ne soit pas connue pour causer l’hépatite chez les enfants en bonne santé. Sur les quelque 170 cas signalés, au moins 74 ont été testés positifs pour un adénovirus, dont 18 ont été spécifiquement testés positifs pour l’adénovirus de type 41.

Plus de 50 adénovirus distincts sont connus pour infecter les humains, mais ils sont généralement associés à des infections respiratoires, oculaires et parfois gastro-intestinales et disséminées. Certains adénovirus ont, à l’occasion, été liés à l’hépatite, mais généralement uniquement chez les enfants immunodéprimés.

L’adénovirus de type 41, qui n’a pas été lié à l’hépatite, provoque généralement de la diarrhée, des vomissements, de la fièvre et des symptômes respiratoires, note l’OMS. D’après les données de cas au Royaume-Uni, les symptômes les plus courants des enfants touchés par l’épidémie comprennent jaunisse, vomissements et douleurs abdominaleset la plupart des cas n’avaient pas de fièvre.

Hypothèses de travail

L’épidémie internationale survient alors que le Royaume-Uni et les Pays-Bas ont documenté une augmentation des infections à adénovirus dans la communauté en général, entraînée par des personnes reprenant des activités normales qui ont été restreintes pendant la pandémie. En tant que tel, certains experts ont émis l’hypothèse que les cas d’hépatite pourraient simplement être un résultat rare qui a toujours été possible à partir d’un adénovirus commun – mais le résultat rare semble plus courant maintenant parce que de nombreux enfants immunologiquement naïfs contractent des adénovirus en même temps après la pandémie . Pourtant, il est également possible qu’un nouveau type d’adénovirus ait émergé et explique les cas d’hépatite.

Il est également possible que ce ne soit pas du tout dû à un adénovirus. Certaines données suggèrent que de nombreux enfants qui ont été testés positifs pour un adénovirus n’ont que de faibles niveaux de virus présents dans leur corps. Ces données ont soulevé la possibilité que la présence d’adénovirus soit simplement accidentelle, reflétant une transmission élevée dans la communauté, et non la cause de l’hépatite.

De plus, il est également possible qu’un adénovirus ne soit qu’une partie de l’histoire et qu’une co-infection puisse expliquer les cas inhabituels. Une possibilité est qu’une co-infection du SRAS-CoV-2 et d’un adénovirus soit à l’origine des cas. L’OMS a noté que 20 enfants ont été testés positifs pour le SRAS-CoV-2 et ont découvert que 19 autres avaient une co-infection par le SRAS-CoV-2 et l’adénovirus. Mais les chercheurs n’excluent pas non plus la possibilité que les lésions hépatiques soient un résultat rare d’une infection à l’omicron seul ou d’une infection par une variante du SRAS-CoV-2 encore non identifiée.

L’OMS et d’autres experts appellent à plus de sensibilisation, de tests et de partage de données dans le monde entier pour percer le mystère.

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