Rocket Lab attrape brièvement le booster Electron avec un hélicoptère au premier essai

Dans une réalisation importante, le fournisseur de lancement public Rocket Lab a – avec quelques mises en garde – utilisé avec succès un hélicoptère pour attraper le propulseur de sa fusée Electron en vol dès la première tentative.

La société a commencé à travailler sur des moyens de récupérer et de réutiliser le booster de sa minuscule fusée Electron en 2019, revenant sur une promesse faite à plusieurs reprises par le fondateur et PDG Peter Beck dans les années précédentes. En raison de la petite taille de la fusée Electron, on supposait généralement que Beck n’avait pas tort d’éviter d’essayer de récupérer ou de réutiliser ses parties. Cependant, cette attitude a rapidement changé lorsque la nécessité d’augmenter la cadence de lancement est devenue une priorité majeure. Peu de temps après, Beck a révélé que les ingénieurs de Rocket Lab avaient examiné plus attentivement le problème et avaient conclu que la récupération du booster Electron était plus faisable que prévu.

Une fois que le problème n’était plus considéré comme insurmontable, l’attrait de la réutilisation – multipliant intrinsèquement l’efficacité d’une chaîne de production donnée si elle était bien faite – était irrésistible.

Attraper un propulseur de fusée en l’air n’a jamais semblé aussi facile. (Laboratoire de fusées)

Alors que le changement d’attitude a fait de Rocket Lab la deuxième entreprise après SpaceX à commencer à développer sérieusement la capacité de récupérer et de réutiliser des propulseurs de fusée à liquide de classe orbitale, l’approche qu’il faudrait adopter pour une fusée aussi petite qu’Electron n’avait presque rien à voir avec celle utilisée par les propulseurs Falcon. Au lieu de plusieurs allumages de moteurs en vol, d’une rétropropulsion supersonique, d’ailettes orientables et d’un atterrissage propulsif, Electron s’appuierait sur plusieurs parachutes pour se ralentir, utiliserait de petits propulseurs (un peu comme Falcon) pour le contrôle d’attitude et serait activement capturé hors du milieu. -air par un hélicoptère avec équipage.

Ironiquement, démontrant l’écart de taille entre Electron et Falcon 9, la récupération du booster Electron ressemble plus à Falcon 9 carénage récupération. Pesant environ une tonne (~ 2200 lb) par moitié, soit à peu près aussi lourd qu’un propulseur de fusée Electron entier, chaque moitié de carénage contrôle principalement son attitude avec des propulseurs à gaz froid tout en rentrant passivement dans l’atmosphère terrestre. Les moitiés de carénage déploient ensuite un parafoil guidé par GPS et éclaboussent doucement sur la surface de l’océan avant d’être repêchés hors de l’eau par un navire en attente.

C’est exactement ainsi que Rocket Lab a testé la récupération d’électrons lors de plusieurs tentatives antérieures, en recherchant des boosters intacts dans l’océan Pacifique après des atterrissages en douceur dans l’océan. Pendant un certain temps, SpaceX a même tenté d’attraper des carénages en l’air – bien qu’avec un navire et un filet hautement modifiés au lieu d’un hélicoptère et d’un crochet. Cependant, lorsque l’entreprise s’est rendu compte qu’elle pouvait facilement réutiliser les moitiés de carénage qui avaient atterri dans l’océan, elle a complètement abandonné les tentatives de capture.

Dans le cas d’Electron, il n’est pas surprenant que Rocket Lab poursuive toujours la récupération basée sur les captures alors que SpaceX abandonnait simultanément la pratique. En termes simples, il serait incroyablement difficile de réutiliser de manière fiable et abordable un propulseur de fusée à liquide – et en particulier des moteurs de fusée à liquide – après les avoir plongés dans de l’eau salée.

C’est aussi pourquoi le succès de la première tentative de capture opérationnelle de Rocket Lab comporte des réserves. Alors que la société a fait réussi à attraper le propulseur en l’air, le pilote – qui détient l’autorité finale pour des raisons de sécurité – a observé un comportement inhabituel non observé lors des tests après avoir accroché Electron et a choisi de libérer le propulseur plus tôt. Heureusement, il a quand même réussi un atterrissage en douceur dans l’océan et a été récupéré par bateau, mais malgré déclarations de Beck au contraire, cette exposition à l’eau de mer rendra presque certainement impossible sa réutilisation complète. Pour qualifier la tentative de succès total, l’hélicoptère aurait dû déposer le propulseur sur le pont du navire de récupération, en évitant complètement un bain.

Avant tout, même si la prise n’a pas duré, Rocket Lab a lancé avec succès 34 petits satellites et charges utiles en orbite pour plusieurs clients payants et a brièvement attrapé le booster qui les a lancés avec un hélicoptère. La tentative a sans doute été beaucoup plus réussie qu’improbable et laisse probablement Rocket Lab juste un peu plus de pratique et quelques petites optimisations loin d’une récupération parfaite. Ensuite, l’entreprise peut se concentrer sur l’objectif suivant : la première réutilisation des boosters d’électrons.

Rocket Lab attrape brièvement le booster Electron avec un hélicoptère au premier essai






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