La pénurie de pilotes américains oblige les compagnies aériennes à couper leurs vols et à chercher des options

Des pilotes de ligne traversent l’aéroport nationwide Ronald Reagan de Washington le 27 décembre 2021 à Arlington, en Virginie.

Anna Moneymaker | Getty Photographs

Les États-Unis font face à leur pire pénurie de pilotes de mémoire récente, obligeant les compagnies aériennes à couper leurs vols au second même où les voyageurs reviennent après plus de deux ans de pandémie de Covid-19.

La crise pousse l’industrie à chercher des options.

Au moins un législateur envisagerait une législation qui pourrait relever l’âge de la retraite imposé par le gouvernement fédéral pour les pilotes de ligne de 65 à 67 ans ou plus afin de prolonger le temps des aviateurs dans le ciel.

Une compagnie aérienne régionale a proposé de réduire les exigences en matière d’heures de vol avant de rejoindre un transporteur américain, et les compagnies aériennes repensent les programmes de formation pour réduire la barrière à l’entrée. Plus tôt cette année, Delta Air Traces a rejoint d’autres grands transporteurs en supprimant un diplôme de quatre ans de ses exigences d’embauche de pilotes.

Plusieurs compagnies aériennes américaines, dont Frontier, recrutent des pilotes australiens. American Airways vend des billets de bus pour certains trajets courts.

Mais certains dirigeants de compagnies aériennes préviennent que la pénurie pourrait prendre des années à être résolue.

“La pénurie de pilotes pour l’industrie est réelle, et la plupart des compagnies aériennes ne seront tout simplement pas en mesure de réaliser leurs plans de capacité automobile il n’y a tout simplement pas assez de pilotes, du moins pas pour les cinq prochaines années”, a déclaré Scott, PDG d’United Airways. Kirby a déclaré lors d’un appel aux résultats trimestriels en avril.

Kirby a estimé que les compagnies aériennes régionales avec lesquelles United travaille actuellement comptent environ 150 avions cloués au sol en raison de la pénurie de pilotes.

Les racines de la crise

La pandémie de Covid a interrompu l’embauche de pilotes alors que la formation et les licences ralentissaient. Les compagnies aériennes ont distribué des forfaits de retraite anticipée à des milliers de pilotes et d’autres employés visant à réduire les factures de main-d’œuvre lorsque la demande de voyages s’est effondrée au plus fort de la crise.

“J’ai l’impression d’être parti au sommet”, a déclaré un ancien capitaine d’une grande compagnie aérienne américaine qui a pris une retraite anticipée en 2020.

Maintenant, les compagnies aériennes cherchent désespérément à embaucher et à former des pilotes, mais la ruée peut prendre trop de temps pour éviter les coupures de vols.

Les principales compagnies aériennes américaines tentent d’embaucher plus de 12 000 pilotes combinés cette année seulement, soit plus du double du document précédent d’embauche annuelle, selon Package Darby, marketing consultant en rémunération des pilotes et capitaine à la retraite de United.

La pénurie est particulièrement aiguë chez les transporteurs régionaux qui alimentent les hubs des grandes compagnies aériennes à partir de petites villes. Bien que les primes d’embauche et de rétention soient revenues dans ces compagnies aériennes, les salaires y sont inférieurs à ceux des majors, et elles recrutent de manière agressive auprès de ces petits transporteurs.

Mesa Air Group, basé à Phoenix, qui vole pour American et United, a perdu près de 43 thousands and thousands de {dollars} au dernier trimestre alors que les réductions de vols augmentaient.

“Nous n’avons jamais sondé des niveaux d’attrition comme celui-ci”, a déclaré le PDG de Mesa, Jonathan Ornstein. “Si nous ne faisons pas voler nos avions, nous perdons de l’argent. Vous avez vu nos chiffres trimestriels.”

Il faut environ 120 jours à Mesa pour remplacer un pilote qui donne un préavis de deux semaines pour se rendre dans une autre compagnie aérienne, selon Ornstein.

“Nous pourrions utiliser 200 pilotes en ce second”, a-t-il déclaré.

Certains transporteurs comme Frontier et la compagnie aérienne régionale SkyWest recrutent des pilotes australiens avec un visa spécial pour aider à combler le manque à gagner, mais les chiffres sont faibles par rapport à leurs classements globaux et à leurs objectifs d’embauche.

Le transporteur régional Republic Airways, qui vole pour American, Delta et United, a demandé le mois dernier au gouvernement américain d’autoriser les pilotes à voler pour la compagnie aérienne avec 750 heures, la moitié des 1 500 actuellement requises, s’ils suivent le programme de formation du transporteur. Il existe déjà des exemptions à la règle des 1 500 heures, comme pour les pilotes formés par l’armée américaine et ceux qui suivent des programmes de deux et quatre ans qui incluent une formation en vol.

La proposition a été rejetée par les membres de la famille des victimes de l’accident du Colgan Air 3407 en 2009, le dernier accident mortel d’une compagnie aérienne commerciale américaine. La tragédie a tué les 49 personnes à bord et une au sol, et a inauguré la règle dite des 1 500 heures, visant à garantir l’expérience du pilote.

Le sénateur Lindsey Graham, RS.C., envisage d’introduire une législation du Congrès qui pourrait porter l’âge obligatoire de la retraite des pilotes de ligne à au moins 67 ans à partir de l’âge actuel de 65 ans, selon des personnes familières avec les plans de Graham. Environ un tiers des pilotes de ligne qualifiés aux États-Unis ont entre 51 et 59 ans, et 13% des pilotes de ligne du pays atteindront l’âge de la retraite dans les cinq ans, selon la Regional Airline Affiliation.

Le bureau de Graham n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Croissance freinée

La pénurie de pilotes et d’autres travailleurs a forcé les compagnies aériennes à repenser leurs plans de croissance. JetBlue Airways et Alaska Airways font partie des transporteurs qui ont récemment réduit leur capacité.

SkyWest, pour sa half, a déclaré au ministère des Transports qu’il prévoyait de supprimer le service dans 29 villes plus petites que le gouvernement subventionne par le biais du service aérien essentiel.

Les réductions de service pourraient isoler les petites villes américaines, mais Darby, le marketing consultant en rémunération des pilotes, a déclaré que cela pourrait signifier une ouverture pour les petits concurrents qui ne dépendent pas autant des compagnies aériennes régionales que des grandes compagnies aériennes du réseau.

“S’ils ne le volent pas, peut-être qu’une petite compagnie aérienne le fera”, a-t-il déclaré.

L’un des plus grands obstacles à l’embauche de nouveaux pilotes est le coût de la scolarité. Alors que les salaires des capitaines de gros porteurs dans les grandes compagnies aériennes peuvent dépasser 350 000 $ par an, il faut des années pour se qualifier.

À l’ATP Flight College, la plus grande du pays, il en coûte près de 92 000 $ pour un programme à temps plein de sept mois pour obtenir les licences initiales. Cela peut alors prendre environ 18 mois ou plus aux pilotes pour accumuler suffisamment d’heures de vol, souvent en formant des élèves-pilotes ou parfois en arborant des bannières près des plages.

“Ce n’est pas un lave-auto”, a déclaré Darby. “Vous ne pouvez pas simplement faire venir quelqu’un de la rue.”

En décembre, United a commencé à enseigner aux premiers étudiants de sa propre école de pilotage, la United Aviate Academy, à Goodyear, en Arizona, dans le however d’y former 5 000 pilotes d’ici 2030. United dit qu’il vise à ce que la moitié de ce nombre soit des femmes ou des personnes. de couleur. L’entreprise couvre le coût de la formation des pilotes jusqu’à l’obtention de leur licence de pilote privé, qu’elle estime à environ 17 000 $ par étudiant.

D’autres transporteurs se sont tournés vers des prêts à faible taux d’intérêt ou d’autres initiatives pour alléger le fardeau financier des étudiants.

“Il n’y a pas de answer miracle”, a déclaré Darby.

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