Ces araignées mâles ont développé une catapulte post-sexuelle pour échapper aux femelles cannibales

Une araignée mâle se catapulte de sa compagne femelle.
GIF: Shichang Zhang

Des chercheurs en Chine ont décrit une autre habitude sexuelle bizarre des araignées (comme s’il n’y en avait pas déjà assez) : certaines araignées mâles se lancent à grande vitesse sur leurs partenaires féminines cannibales, pour éviter d’être mangées après avoir copulé. La façon dont ils font leur sortie est similaire au mécanisme en jeu dans les catapultes, selon la nouvelle étude.

Les araignées sont des araignées communales tissant des orbes (Philoponella prominens), et ils ont une vie sexuelle active et potentiellement mortelle. Comme des mantes religieusesles arachnides femelles ont un appétit pour leurs partenaires sexuels. Mais les mâles de 0,12 pouce (3 mm) de l’espèce ont développé un plan d’évacuation : ils capitalisent sur une adaptation de l’articulation de leurs deux pattes avant pour se lancer sur les femelles, à des vitesses de près de 3 pieds (88,2 cm) par seconde. Les recherches de l’équipe sont publié aujourd’hui dans Current Biology.

“Les mâles peuvent utiliser des actions ultra-rapides avec des performances cinétiques extraordinaires pour échapper à l’attaque de la femelle”, a déclaré Shichang Zhang, écologiste comportemental à l’Université du Hubei, dans un e-mail à Gizmodo. “Cela peut aider les scientifiques à considérer l’équilibre ou le compromis entre le coût de la force physique et les avantages de la paternité lors de l’étude des conflits sexuels.”

Il existe de nombreuses autres méthodes que les araignées mâles utilisent pour lutter contre le cannibalisme sexuel, a déclaré Zhang, notamment cadeaux de noces, faire semblant d’être mortet couper leurs propres organes génitaux ou alors mutiler les femelles; ils sont aussi féroces que créatifs. Mais l’approche de catapultage est nouvelle pour les chercheurs.

Dans un laboratoire, l’équipe a accouplé 155 paires d’araignées ; dans 152 des rencontres, les mâles ont catapulté les femelles en lieu sûr. Les trois mâles qui n’ont pas fait le comportement ont été capturés, tués et mangés par les femelles.

Araignées ayant des relations sexuelles.

Araignées ayant des relations sexuelles.
Photo: Shichang Zhang

Les chercheurs ont attribué la capacité des hommes à lancer leurs partenaires sexuels à une articulation de la jambe appelée tibia-métatarse. Le tibia-métatarse (et toutes les articulations des pattes chez les araignées) sont logés dans des gaines appelées thèques, qui augmentent l’élasticité des membres. Dans les deux pattes avant des araignées mâles, la surface de la thèque était beaucoup plus grande que sur les autres pattes.

Ces araignées n’ont pas de relations sexuelles comme les humains : l’accouplement dure environ 30 secondes et les araignées mâles utilisent un appendice appelé palpe pour injecter du sperme dans l’épigyne de la femelle, une plaque dure située au bas de l’abdomen.

Les œufs des femelles ne sont pas immédiatement fécondés. Au lieu de cela, la femelle peut stocker du sperme et ne libérer l’ovule pour la fécondation que lorsqu’il est prêt. Il peut également faire sortir les spermatozoïdes ou les tuer si les spermatozoïdes (et l’homme qui les a fournis) manquent.

« L’accouplement est terminé par la femelle ; une fois [they] sentent l’agressivité de la femelle, les mâles se catapultent, mais si un mâle ne peut pas sentir le danger, il ne peut pas se catapulter avant que la femelle ne le tue », a déclaré Zhang.

«Grâce au catapultage, le mâle peut échapper au cannibalisme sexuel féminin, et la femelle peut choisir des mâles de haute qualité, car la performance cinétique peut être directement corrélée à la condition physique du mâle. Seuls ceux qui ont une bonne qualité peuvent catapulter loin ou peuvent catapulter plusieurs fois », a ajouté Zhang.

L’équipe a également observé que les mâles utilisaient une “ligne de sécurité” en soie pour pendre près des toiles où l’accouplement avait eu lieu, ce qui, selon eux, était un moyen pour le mâle de revenir au cas où il voudrait tenter à nouveau de s’accoupler. À l’échelle humaine, selon Zhang, l’action équivaut à un humain de 5 pieds 10 pouces sautant à un tiers de mile de son partenaire après un rapport sexuel. Vous savez, pour être en sécurité.

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