Après la pire semaine du streaming, le cinéma prend le devant de la scène

L’activité ascendante du streaming vidéo, qui a été pendant des années considérée comme la plus grande menace pour l’industrie du divertissement traditionnel, vient probablement de connaître sa pire semaine. Les actions de Netflix ont été écrasées. CNN+ a été tué.

Quel moment pour Hollywood de s’incliner devant l’autel des salles de cinéma, n’est-ce pas ?

Cette semaine, les principaux studios de cinéma – Disney, Warner Bros., Universal, Paramount et Sony – ainsi que de plus petits distributeurs se sont réunis à Las Vegas pour embrasser l’anneau des exploitants de salles de cinéma du monde, des plus grandes chaînes multinationales à la plus petite maman- et-pops.

Au CinemaCon de cette année au Caesars Palace, des célébrités, des réalisateurs et des chefs de studio monteront à nouveau sur scène pour vanter les films d’été à venir, dévoiler de nouvelles bandes-annonces et des images des coulisses et, surtout, parler de la majesté de l’expérience cinématographique.

Même pendant les moments les plus difficiles, le Colisée pendant CinemaCon est une chaire à partir de laquelle les patrons de studio et les exposants proclament, souvent avec défi, qu’ils n’iront nulle part et que rien ne peut remplacer la joie collective de regarder un grand écran dans un théâtre sombre.

Cette année, les enjeux sont plus élevés qu’ils ne l’ont jamais été. Les exploitants de cinéma ont désespérément tenté de maintenir le grand écran en vie pendant la pandémie de COVID-19, qui a fermé les salles de cinéma pendant des mois. À Los Angeles, la capitale américaine du cinéma, les salles de cinéma ont été fermées pendant un an, et certaines des plus populaires – l’ancien site d’ArcLight Hollywood, par exemple – restent sans vie.

Pendant ce temps, les services de streaming se sont multipliés et se sont développés à un rythme effarant alors que les entreprises de médias tentaient de faire tomber Netflix, l’acteur dominant des abonnements de visionnage à domicile. Pour s’adapter aux fermetures pandémiques, les studios ont envoyé les films directement en streaming. Et pour ajouter l’insulte à l’injure, l’Oscar de la meilleure image de cette année est allé à “CODA”, publié par Apple TV + et seulement nominalement dans les salles.

L’avenir ne consistait pas à acheter des billets et du pop-corn. Il s’agissait d’un buffet à volonté d’émissions et de films vus depuis votre canapé. En tant que tel, le CinemaCon de l’année dernière, qui s’est tenu en août, était une affaire en sourdine, marquée par des dirigeants de théâtre implorant pratiquement les studios de montrer des films dans les salles avant de les rendre disponibles en ligne.

La pandémie a définitivement changé la façon dont les studios présentent les films au public. Moins de films iront en salles, et ceux qui le feront commenceront à être diffusés beaucoup plus tôt qu’ils ne l’auraient fait auparavant.

Alors, de quoi se réjouir ?

D’une part, il devient de plus en plus clair que les prédictions les plus sombres sur le destin des théâtres étaient exagérées.

En fait, les studios sortent d’abord les films dans les salles et voient les avantages au box-office. «Spider-Man: No Way Home» de Sony a rapporté 1,89 milliard de dollars de recettes au box-office mondial, tandis que Warner Bros. “The Batman” a rapporté 752,6 millions de dollars de recettes mondiales. Il n’y a pas que les super-héros non plus. “Sonic the Hedgehog 2”, “The Lost City” et “Jackass Forever” de Paramount ont fait de bonnes affaires. Tout comme “Uncharted” de Sony, avec Tom Holland de “Spider-Man”.

Les résultats donnent aux studios et aux analystes l’espoir qu’une liste de films d’été avec un certain nombre de superproductions potentielles ramènera plus de mégots dans les sièges.

“Je suis agréablement surpris”, a déclaré le producteur Jason Blum, connu pour des films tels que “Get Out”, “BlacKkKlansman” et la série “Purge”. «Je pense que les théâtres pré et post-COVID sont des animaux différents, mais il y a clairement un grand segment de la population qui a hâte de sortir de chez eux et d’aller au cinéma. Et j’en suis heureux. Nous n’aurons plus autant de choix qu’avant. Mais au moins tous les cinémas ne ferment pas comme certains l’avaient prédit.

“Doctor Strange in the Multiverse of Madness” de Disney devrait poursuivre la séquence de victoires des super-héros de Marvel avec le retour de Benedict Cumberbatch et d’autres piliers de la série. “Top Gun: Maverick”, la suite tant attendue avec Tom Cruise, pourrait ramener un public plus âgé qui a hésité à revenir au milieu de la pandémie persistante. « Lightyear » de Pixar et « Minions : The Rise of Gru » d’Universal et Illumination Entertainment devraient attirer massivement les familles.

Il y a aussi une anticipation pour les films qui se déroulent au-delà de l’été. Disney utilisera-t-il CinemaCon pour enfin dévoiler une bande-annonce pour “Avatar 2” de James Cameron, dont la sortie est prévue pour décembre ? Cela attirerait l’attention des gens.

Le box-office aux États-Unis et au Canada devrait totaliser plus de 9 milliards de dollars cette année, soit environ 20 % de moins que les 11,4 milliards de dollars atteints en 2019, selon Eric Wold, analyste de B. Riley Securities, qui couvre l’industrie des expositions. Mais c’est plus du double des 4,4 milliards de dollars dérisoires de l’an dernier. Wold s’attend à ce que les revenus se situent à moins de 3% des niveaux de 2019 l’année prochaine.

Une partie de la croissance est due au fait que les billets de cinéma, comme à peu près tout le reste en ce moment, deviennent plus chers. Les cinéphiles de retour se tournent de plus en plus vers les formats « premium », comme Imax, pour maximiser la différence entre aller au cinéma et rester à la maison. Les grandes chaînes, dont AMC, Cinemark et Regal, ont commencé à facturer un peu plus pour les horaires d’ouverture du week-end des films les plus populaires. Le prix moyen du billet devrait augmenter de 5 % cette année par rapport à 2019.

Mais le principal facteur à l’origine de la reprise est que les films eux-mêmes sont de retour. En signe de confiance, les studios ont pour la plupart cessé de retarder leurs grandes sorties, contrairement à l’année dernière où le calendrier de sortie semblait changer de mois en mois, en fonction des poussées provoquées par les variantes de COVID-19.

“À ce stade, vous avez une perspective assez solide”, a déclaré Wold. “Vous avez une ardoise qui tient. Il n’y a pas eu beaucoup de mouvement depuis des mois.”

Pourtant, l’industrie du cinéma est nettement différente de ce qu’elle était il y a trois ans. La plupart des studios sortent des films exclusivement dans les salles pendant environ 45 jours avant de les rendre disponibles pour le visionnage à domicile, soit via leurs propres points de vente en continu, soit en vente sur des plateformes comme iTunes et Amazon. C’est une attente beaucoup plus courte que l’intervalle moyen de 90 jours, connu sous le nom de fenêtre théâtrale, qui était standard avant la pandémie.

De nombreux distributeurs souhaitent depuis longtemps une fenêtre plus flexible. Une approche unique pour la sortie de films n’a jamais eu de sens, même avant que COVID-19 ne bouleverse l’entreprise, a déclaré Tom Quinn, le fondateur et PDG de Neon, qui a publié le meilleur film gagnant de 2020, “Parasite”. Alimenté par le bouche-à-oreille, ce thriller sud-coréen a rapporté 53 millions de dollars aux États-Unis et au Canada, un résultat étonnant pour un film non anglophone.

“Quatre-vingt-dix jours n’ont pas fonctionné pour moi sur ‘Parasite’ ; 150 jours l’ont fait », a déclaré Quinn. “La mauvaise nouvelle, c’est qu’il a fallu une pandémie pour que tout le monde se réunisse et dise : ‘Y a-t-il une meilleure façon de faire cela ?’ Cette conversation aurait pu avoir lieu il y a 15 ans, mais les pouvoirs en place n’étaient pas disposés à tester les eaux.

Les grands studios devraient faire moins de films exclusivement pour les salles. Warner Bros. a envoyé simultanément toute sa gamme 2021 à son service de streaming frère, HBO Max, et aux cinémas, une tactique qui a augmenté le nombre d’abonnés mais réduit les ventes au box-office.

Le studio utilise une fenêtre de 45 jours pour les films en salles cette année (“The Batman” a récemment frappé la plate-forme sans frais supplémentaires) tout en envoyant de nombreux films directement en streaming, comme il l’a fait avec le thriller “Kimi” de Steven Soderbergh en février. Bob Chapek de Disney a fait preuve de flexibilité lorsqu’il s’agit de présenter des films en salles ou de les mettre sur Disney +, le service de streaming qui est la priorité absolue du géant de Burbank.

L’entreprise se consolide en une entreprise tirée par quelques superproductions et genres. Les films d’action basés sur des bandes dessinées fonctionnent et dominent les ventes. Les films d’horreur – comme “Scream” – ont tendance à bien se comporter car ils bénéficient d’un visionnage commun. Les films familiaux réalisent également de fortes ventes. Mais les comédies romantiques, les comédies et les thrillers pour adultes ? Ces films deviennent de plus en plus du fourrage pour le streaming.

Mais il y a ensuite un sous-ensemble de jokers, a déclaré Blum, dont le film d’horreur “The Black Phone” d’Universal sera joué dans son intégralité à CinemaCon. Blum décrit une “quatrième catégorie” de films, qui ne sont pas des films de super-héros, d’horreur ou d’animation, mais qu’un studio peut toujours commercialiser comme un événement incontournable, dirigé par un cinéaste spécial qui peut exciter le public.

“Everything Everywhere All at Once” d’A24, un film de science-fiction indépendant avec Michelle Yeoh, a pris de l’ampleur en raison de son concept audacieux impliquant le multivers et son humour décalé. Le film a rapporté plus de 27 millions de dollars sur le marché intérieur jusqu’à présent. L’année prochaine, il y aura “Oppenheimer” de Christopher Nolan, un drame historique mettant en vedette Cillian Murphy, sur le père de la bombe atomique. Il existe un précédent pour qu’un tel film fonctionne: le hit de Nolan sur la Seconde Guerre mondiale en 2017 “Dunkerque”.

“La question est:” Est-ce que “Dunkerque” fonctionne après la pandémie? “”, A déclaré Blum. “Je dirais que oui, c’est le cas.”

Ce qui ne fonctionne pas, c’est ce que certains dans le milieu appellent des films “de passage”, ou des films qui coûtent entre 20 et 50 millions de dollars et n’exigent pas que le public les voie tout de suite pour faire partie de la conversation culturelle. De tels films remplissaient le programme et permettaient à chacun de gagner un peu d’argent. Ceux-ci étaient connus comme de solides “simples et doubles”, dans le jargon d’Hollywood. Mais ces films, poliment appelés “programmeurs”, sont pour la plupart des reliques du passé.

“Ce film est sur votre téléviseur maintenant”, a déclaré Blum. “Ce n’est pas dans votre cinéma.”

CinemaCon arrive au milieu de signes que les investisseurs commencent à se dégrader un peu sur le secteur du streaming, qui a été positionné à la fois comme la faucheuse et le sauveur des films, selon qui parle.

Netflix, l’enfant chéri de Wall Street, a perdu des abonnés pour la première fois en plus d’une décennie au cours de son dernier trimestre, faisant état d’une perte d’environ 200 000 comptes dans le monde. La société a blâmé le partage généralisé de mots de passe et une pandémie qui a obscurci sa vision de la rapidité avec laquelle elle pourrait se développer. Son action a chuté de 35 %, sa pire journée depuis 2004, craignant que le secteur des abonnés ne devienne saturé.

CNN+, le nouveau streamer lancé par le géant de l’information par câble, a été étouffé dans son berceau moins d’un mois après son lancement, après le rachat de sa société mère par Discovery. La programmation de CNN devrait faire partie d’une offre de streaming HBO Max plus large, ainsi que des émissions Discovery.

Malgré quelques motifs d’optimisme parmi les opérateurs de théâtre, ils sont encore loin d’être complets. AMC Entertainment, la plus grande chaîne de théâtre au monde, a enregistré une perte de 134,4 millions de dollars au cours de son dernier trimestre, bien que ce soit mieux que la perte de 946 millions de dollars enregistrée par la société basée à Leawood, au Kansas, au cours du même trimestre un an plus tôt.

Les actions d’AMC ont fait un tour fou au cours des deux dernières années, passant de 2 dollars par action à plus de 60 dollars en juin, au milieu de la ruée alimentée par WallStreetBets pour s’entasser dans GameStop et d’autres sociétés “meme stock”. Le phénomène a aidé à sauver AMC de la faillite, mais les actions sont depuis revenues sur terre, en baisse de 55 % au cours des six derniers mois à 16,96 $.

Pour Quinn, la leçon la plus importante de la pandémie est que les sorties en salles rendent les films plus précieux. Les cinéphiles parleraient-ils avec autant d’effusion de “Everything Everywhere All at Once” s’il n’était diffusé qu’en streaming ? Sinon, pourquoi, a demandé Quinn, les streamers tomberaient-ils sur eux-mêmes pour présenter leurs films les plus prestigieux dans des festivals de cinéma comme Sundance?

“C’est moins précieux à la maison qu’au théâtre”, a-t-il déclaré. «Il se trouve que cela a plus de valeur à la maison quand et s’il est sorti avec succès en salles. Cela est toujours vrai.

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